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Are we not men? 

Island of Lost Souls / Erle C. Kenton / USA / 1933

Para inicios de la década de los treinta Estados Unidos se había convertido en una potencia en producción cinematográfica; Hollywood era toda una realidad y manufacturaba con eficiencia centenares de películas, cubriendo todos los géneros y gustos de la época. No eran tiempos fáciles, la recuperación de la depresión económica más fuerte en su historia era lenta y se avecinaba una segunda guerra mundial, las exigencias de la creciente audiencia aumentaban y los contenidos de los filmes tendrían que ir de la mano con las épocas que se vivían. Ante este reto compañías productoras como Universal se dieron a la tarea de realizar un sinnúmero de películas de horror, historias que veladamente expusieran temáticas como la deshumanización, la bestialidad y la maldad, pero también los valores y el triunfo del bien sobre el mal. Dracula (Tod Browning, 1931), Frankenstein (James Whale, 1931), The Mummy (Karl Freund, 1932) y la perturbadora Freaks (Tod Browning, 1932) inundarían las salas cinematográficas y aterrorizarían al más valiente.

A finales de 1932 y como una forma de competir con el éxito que este tipo de filmes le habían traído a Universal, Paramount Pictures contrata a Erle C. Kenton, director con experiencia en cine mudo y comedias ligeras, para desarrollar una adaptación de una novela de H.G. Wells llamada The Island of Dr. Moreau, cuya historia narra las atrocidades de un cientifico loco que experimenta con animales y humanos. Kenton además de hábil narrador era un entusiasta del expresionismo alemán, gusto que lo llevó a invitar a Karl Struss (antiguo colaborador de F.W. Murnau) a participar en el  proyecto como director de fotografía.

Con un muy logrado trabajo de maquillaje, una fotografía de fuertes contrastes en blanco y negro (con énfasis en terroríficas y exageradas sombras a lo Nosferatu, [Murnau, 1922]) y un atinado casting (en especial el actor inglés, recién desempacado en Hollywood, Charles Laughton como el Dr. Moreau, Bela Lugosi como el líder de los nativos y Kathleen Burke como la mujer pantera), Island of Lost Souls se convirtió en un estremecedor y aterrador relato que al adelantarse a su tiempo, fue menospreciado, ninguneado y sobre todo mutilado por la fuerte censura de la época.

La película tenía dos ingredientes que escandalizaron a los censores: primero el hecho de mostrar tortura y en especial vivisección (disección de seres vivos) y segundo, un ególatra villano que juega a ser Dios (la polémica frase “Do you know what it means to feel like God?”). Desgraciadamente estos factores malentedieron y trastocaron su verdadero significado: más que un filme de horror era una tratado sobre dignidad, el respeto a la vida, la igualdad entre los seres humanos, los aberrantes experimentos genéticos, el karma y el triunfo del bien sobre el mal.

A pesar de contar con acertados (y porque no atemporales) comentarios sobre la manipulación de la naturaleza y el carácter ético de la ciencia, lo que sigue llamando más la atención son los personajes que habitan la isla (hombres bestia), y no solamente su carácter salvaje e instintivo, sino su llamado a la compasión, y el hecho de que a pesar de ser monstruos siguen pareciendo, comportándose y sintiendo como humanos.

A casi ochenta años de su estreno, la temática presentada no puede ser más actual, y aunque su impacto y capacidad de aterrorizar puedan estar disminuidas por el sinfín de películas con historias similares que se han realizado, su discurso ético y moral sigue estando vigente, así como su efecto e influencia en la cultura popular: quien puede olvidar esa pegajosa canción proto-punk de la banda DEVO que repite con insistencia: Are we not men? We are DEVO!

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